Révolutionner l’industrie hôtelière : Un nouveau chapitre important pour Sonder

Auteur: Sam Haffar, Associé d’investissement chez Real Ventures

Francis Davidson présente Sonder lors de la journée de démonstration de FounderFuel à Montréal en mars 2014. [Photo: Julien Brault, Les Affaires]

Il y a sept ans, Francis Davidson, qui venait tout juste d’abandonner ses études en philosophie et en économie à l’Université McGill et dont la seule expérience de travail était celle de commis chez McDonald’s, est venu faire une présentation dans les bureaux de Real Ventures en compagnie de son collègue, Lucas Pellan, lui aussi décrocheur. Selon eux, l’industrie hôtelière était mûre pour un virage majeur. Je me rappelle très bien ce jour parce que Francis et Lucas m’avaient donné la chair de poule lorsqu’ils avaient commencé à expliquer comment leur appartement leur avait inspiré un nouveau modèle d’affaires. Ce même modèle qui allait un jour permettre à leur entreprise de concurrencer les géants de l’hôtellerie et d’acquérir une renommée mondiale dans le secteur de l’hébergement. J’ai tout de suite adoré le fait que Francis et Lucas étaient totalement atypiques. Ils savaient que leur idée était géniale et ne s’inquiétaient pas de savoir si mes partenaires et moi serions impressionnés ou non.

Armés d’une simple présentation et d’un fichier Excel, ils nous ont présenté leur modèle financier avec une parfaite maîtrise de leurs chiffres. Le constat était clair à mes yeux. S’il fallait miser sur une équipe ayant la moindre chance de redéfinir les règles du jeu dans cette industrie, c’était celle-ci. Ils répondaient à chaque question avec aplomb, comme s’ils avaient méticuleusement planifié les 10 prochaines années de Sonder. Leur connaissance du marché, de l’expérience client et des principaux leviers commerciaux était tout simplement ahurissante.

Ces deux diamants bruts qui débordaient de potentiel nous ont convaincus de les inviter à participer au programme FounderFuel, l’accélérateur de Real Ventures. Nous pensions que ce programme les aiderait à peaufiner leur narratif et leur donnerait un peu plus de structure pour ajouter de la chair autour de l’os et propulser leur entreprise qui, à l’époque, se limitait à des échanges de courriels et des feuilles de calcul. Aujourd’hui, la technologie alimente presque toutes leurs décisions d’affaires, leurs interactions avec les clients et leurs processus d’affaires, en plus de constituer un avantage commercial indéniable qui permet à l’entreprise de réduire ses frais d’exploitation d’environ 50 %*. Ils ont accepté d’emblée notre invitation et ont su charmer l’audience lors de la journée de démonstration de FounderFuel.

Aujourd’hui, il n’y a aucun doute dans mon esprit que Francis fait partie de l’élite des PDG dans le monde. Il a su s’entourer de gestionnaires chevronnés qui ont habilement tenu la barre pendant la tempête causée par COVID-19 dans le secteur récréotouristique. L’entreprise en sort grandie et se pointe à l’avant-scène d’un hébergement nouveau genre. Les embûches ont été nombreuses, et l’équipe a dû faire preuve de beaucoup de courage, tout comme le groupe d’investisseurs, qui ne s’est pas laissé intimidé par l’ampleur des investissements nécessaires pour faire croître l’entreprise. Dès le premier jour, l’équipe de Real Ventures a cru au potentiel à long terme de l’entreprise et aux qualités de leader qu’affichait déjà Francis. Nous avons eu la chance d’investir à six reprises dans le projet, de la première ronde jusqu’au financement de série C.

Dans une présentation aux investisseurs déposée en juillet 2021 à SEC des États-Unis, on pouvait lire que Sonder était présente dans 8 pays et comptait pas moins de 350 propriétés offrant 13 000 unités locatives ou exploitées en vue d’une location ultérieure aux termes d’un contrat. Selon leur présentation, l’entreprise opère une panoplie de propriétés triées sur le volet, des chambres aux suites en passant par les appartements.

Félicitations à Francis et à toute l’équipe de Sonder! Étant l’un des premiers fonds de capital-risque à avoir investi dans l’entreprise, Real Ventures a eu le privilège de voir l’équipe redéfinir l’hébergement en offrant des séjours exceptionnels un peu partout dans le monde, en développant son potentiel commercial et en établissant un nouveau standard d’excellence. Il a été tout aussi gratifiant de voir Francis donner de son temps pour aider d’autres entrepreneur.e.s qui ont suivi le même chemin à la poursuite de leur rêve. Je serai éternellement reconnaissant à mon équipe d’avoir pris le risque de parier sur le potentiel de Sonder à un moment où rien n’était gagné d’avance et avant que ce type de séjours deviennent une expérience prisée par des clients du monde entier. Enfin, merci à Francis et à toute l’équipe de Sonder d’avoir cru en la capacité de Real Ventures de les aider à faire un bout de chemin.

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